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Economist Nov 2nd 2013

維多利亞時代留給了英國人一張了不起鐵路網。從地圖上看起來,鐵路就像血管一樣密集分布著,在倫敦、西密德蘭(West Midlands)跟西北方的都會區凝結起來。相較之下,法國鐵路網就像一隻懶惰蜘蛛所結的網。但維多利亞的遺產也帶給後世強烈的自卑感。再建一個類似的網絡,對英國來說應該是沒問題的吧?

想在倫敦、曼徹斯特跟里茲間,建一條新高鐵的英國聯合政府也這樣認為。10月29日聯合政府公布了新的HS2(譯按:High Speed Two的意思,One是連接英法的歐洲之星)商業計畫。這是之前計畫的改善版。但這個計畫仍身陷麻煩。保守黨也許會在經濟學人出刊不久後的下議院中投下反對票。曾經支持HS2的工黨目前則是搖擺不定。這可是會讓果斷的維多利亞人感到苦惱。但在這個例子中,勇敢的夢想家是錯的,那些扭捏無法做出決定的人才是對的。HS2不應該興建。

高速鐵路吸引了全世界政府的眼光。它高科技、比飛機環保,又是沒落區域振興的保證。更何況,其他國家都擁有。但子彈列車已被證明,整體來說是比官方預期更昂貴的 — 以及通常使用率不高。一開始看起來是個繁華時代的現象,但已經有幾個案例證明是不良投資的堆積。法國跟葡萄牙都在計畫上縮手;加州高鐵在2008年的公投通過,但現在大多數人都反對。

英國的案例則是一波三折。一開始僅是為了較快速的旅程。政府說商務人士往往浪費時間在火車上;加快速度讓火車早點到目的地可以增加英國的產出。但這個可笑的力論是建立在「商務人士在火車上不辦公」的假設上。除了這樣的說法以外,還有另外兩個。贊成者認為高鐵可以將倫敦、英國東南以外之區域的經濟重新調和。以及高鐵可以提高運量,讓更多的通勤列車運轉。

HS2可以讓密德蘭及北方軸線翻轉的立論根本沒道理。其他國家的高鐵通常都是讓主要城市得利,減輕地方處室的需要。現存的長距離路線列車數可能會減少,讓沿線的城市蒙受損害。也就是說,伯明罕的得也許是考文垂(Coventry)的失。而北方是比這些倫敦為主官僚所預想的廣大。里茲跟曼徹斯特也許會不錯,但其他北英格蘭的都市會遠遠落後。

英國鐵路的確因為旅客人數而叫苦連天,尤其是在幾個大城市,通勤者加重了這樣的壓力。但用一條高速鐵路來減輕倫敦跟伯明罕近郊的通勤壓力實在過於昂貴。且倫敦過於擁擠的通勤情況,在每條路線上都有,不是只發生在HS2可能可以帶來些許改善的尤斯頓(Euston)車站(譯按:Euston是目前HS2倫敦預定起站)。根據某些運量測量資料,尤斯頓站所發的車,有異常空盪的現象。

英國的確應該花多些錢在運輸建設上。但就是不應該花在像HS2的蠢計畫上。更便宜、更好的解決方案比比皆是,儘管這些方案可能不是政治人物想去剪綵的。列車可以加長,信號可以升級讓列車跑得更順更快。新的軌道可以建在易壅塞的地方。僅有一半搭乘率的頭等艙可以轉給大眾用。訂價策略更可以簡單地聰明些:現行、粗略區分成尖峰、非尖峰的定價模式,往往讓晚上第一班票價便宜的列車擁擠不堪。一份在2006年,西敏寺那邊還沒染上高鐵熱時,針對交通建設提出的清醒報告指出,這些微小又不令人興奮的工程總是比那些巨大的計劃來得有效。

本報在兩年前就反對HS2計劃,認為320億英磅花在單一鐵路上太過昂貴。這個案件目前還沒什麼顯著的改善。有改變的是成本:現在增加到420億英磅,列車另計。英國現在就應該放棄HS2,去從事一些較合理可行的計劃。

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