Economist Apr 30th 2016

你比較想當哪個:中世紀的國王,還是現代的上班族?國王有一堆僕人,穿著最好的絲織服飾、吃著最豐盛的餐點。但他也忍耐著牙痛,有感染致命疾病的風險。利用馬車在行宮間移動,需要花上一星期,也對同樣的小丑把戲感到厭煩。想到現代的牙醫、抗生素、航空旅行、智慧型手機跟YouTube,當個二十一世紀的上班族似乎比較吸引人。

這不僅是一個茶餘飯後的聊天話題,這說明了要比較不同時間跨度的生活水準有多困難。這樣的比較,也不是可經常做的,很大一部分仰賴單一的度量值:國民生產毛額(GDP)。即便這個指標在衡量富裕程度上有很嚴重的缺陷,且越來越糟,但還是成為物質福祉的代名詞。國民生產毛額反而可能會引起富裕國家對各種情境的焦慮,從停滯不前的薪資到令人失望的生產力增長。

失速的里程表
Faulty speedometer

捍衛GDP的人說,這個數據被設計之初的目的,跟現在被要求的並不相同。這是30年代大蕭條跟40年代戰爭時期的產物,原本的目的是要衡量經濟體的產出能力。自此,GDP變成設定稅賦、修正失業情況及控制通貨膨脹的政策指標。

但GDP的確常常極不準確:奈及利亞2014年的GDP,在調整了一些統計方法後,暴增了89%。猜測是普遍存在的情況:英國的付費性交易市場,預計將會隨著男性人口增加而成長,脫衣舞俱樂部的收費則成了價格指標。調整很常見,且除了美國以外的大國、富裕國家,調整有上升的傾向。既然比較沒有人會去注意改過的數字,這加深了美國表現遠勝於歐洲的誇大印象。這也意味著政策制定者根據錯誤的數據做決策。

如果GDP無法作為經濟體中增值的度量衡,那更難做為福祉的基準。一直以來都是如此:公共衛生的好處、更佳的健保制度、舒適的暖冷氣,意味著二戰後數十年的真實生活水準是被低估的。但至少方向是一致的。GDP快速成長;生活的品質也是。現在,GDP仍然持續成長(儘管變慢了),但一般認為生活水準停滯了。這個問題的部分理由是加劇的分配不均:在調整通貨膨脹後,美國家計收入幾乎25年都沒有變化。但同樣地,人們珍視的事物也不再僅以價值作為歸依。

也有例外,比如說電腦,一般人假設電腦的製造跟消費維持一定水準。在一個充斥大量生產、標準化物品的時代,這樣的假設行得通。但當一個經濟體中,服務業佔的比例越來越高,這個假設就不那麼可靠了。企業按照產出貨品的品質,如何滿足客製化需求來競爭。如果餐廳決定減少菜單,賣更貴的菜餚,即使這樣的改變可能是客人希望的,比如說使用更新鮮的食材、桌數更少,但最終的結果是通貨膨脹上升、GDP下降。臉書跟Google提供的服務是免費的,因此不算在GDP裡面。原本需要付費的地圖跟音樂,變成免付費數位服務,也同樣拉低GDP。網路購物跟網路銀行所帶來的便利性,對消費者是福音,但這就意味著在建築物上的投資會下降,這也讓GDP遭殃。

別再算了,開始分類吧
Stop counting, start grading

要衡量繁榮程度,最好進行三項改變。最簡單的,就是把GDP視作衡量生產能力的標準。完全廢除並不會是解答:人們對GDP的喜愛歷久不衰,因為GDP是一種總括性的統計數據,提供了(或看起來提供了)一個經濟體表現多好的指標。此外,統計學家應該改善GDP數據的收集方法跟表現方法。為了盡可能不讓修正數據的情況出現,統計學者應該要多仰賴稅務紀錄、網路搜尋紀錄,以及其他同時期的統計資料(比如說信用卡交易資料),而非僅對企業或客戶進行一般調查。私人企業已給出方向— 比如說從電子商務網站上,收集大量價格資訊,來產出改善後的通貨膨脹數據。

接著,以服務業為主的富裕國家應該要開始設計一種更新、更廣泛的年度衡量方法,要更能準確掌握產出及生活水準。這種新方法 — 先稱之為GDP+吧 — 將以長久以來被忽視的觀念改革作為起點:把一些家中不支薪的工作(比如說照顧親人)算入GDP內。GDP+也將利用一些方法,把服務品質的變化納入,比如說將把延長的預期壽命,納入預估健保產出時的因素。也將更廣泛地計入全新產品以及增加選擇所帶來的好處。理想情況下,GDP+可以劃分成不同區塊,反映高、中、低所得的收入比例:較窮困的人,會比較傾向將錢花在商品,而不是哈佛的學費上。

雖然GDP+跟今日的衡量方法相比已有長足進步,但在評估收入的流動性上仍不足。第三,為了交叉比對一個國家的富裕程度,應要每十年盤點一次該國的財富。這張資產負債表應該包括政府資產(比如說道路跟公園)及私人財富,無形資本 — 技能、品牌、設計、科學點子、線上網絡 — 也要納入。這份帳表上,也應註明資本的消耗:機器的耗損、道路跟公共空間的變質、環境的惡化等。

建立這些標竿,將需要國家統計機構大刀闊斧的改革,正如GDP被創造出來那時一樣。即便如此,人們所珍視的事物,大多仰賴自身的判斷,沒有完美的衡量方法。但現在衡量富裕程度的方法充滿錯誤及疏漏,最好採用新方法,而非忽略處處進步的現代生活。

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