Economist May 3 2017

過去幾十年中,某件非常驚人的事情發生了。世界上極度貧窮(按照現在的定義,是以購買力平價來看,一天消費少於1.9美金)的人口及比例暴跌。這當然非常受歡迎;每天靠不到1.9美金生活的人的確非常貧窮 — 事實上,即使按照世界上最貧窮國的標準來看,這樣也很窮。令人遺憾的是,不可能一直持續讓貧窮程度急遽下降。極度貧窮在未來幾年間的下降幅度,也許不會跟過去幾十年來一樣快。這是為什麼?

追蹤貧窮程度的世界銀行估計,在1981年時約有十九億人處於極度貧窮。在那年,世界人口中約有42%被算入貧窮。相較之下,到了2013年,僅有七億六千七百萬人被計入貧窮。由於世界人口在這段時間內成長的速度非常快,貧窮人口的比例下降地更快,比11%還低一些。這令人開心的趨勢,最大的理由在於中國。1981年時,幾乎是不可置信的程度,約有88%的中國人(其中的96%是農村人口)生活在貧窮線下。而2013年時,僅有2%的中國人極度貧窮。

這不可能持續。如果中國還沒消除貧窮,也馬上就會著手。類似印尼跟越南的國家也會如此做;這些國家在消除貧窮上,做的跟中國一樣好。這讓貧窮聚集在南亞跟撒哈拉以南的非洲,尤其是後者。2013年時,首次出現一個情況,世界上超過一半的貧窮人口為非洲人。在這些地區,貧困更難根除。孟加拉、印度等南亞國家,有著穩健的經濟成長,但疲軟的福利制度。而儘管非洲人口成長地如此快速,他們甚至連穩健的經濟成長都不可得。更甚者,貧窮的非洲人,通常一天所仰賴的生活費遠低於1.9美金。很難幫助那些極度貧窮的人脫離貧窮線。即使是衣索比亞、盧安達等經濟成長相當不錯的國家,在平均所得全面提升的情況下,大量貧窮人口的情況仍會維持許久。

這種改變最明顯、但最不重要的結果是,全世界可能會失去目標。聯合國「永續發展目標」的第一條是希望在2030年前將全球的貧窮人口數降至3%。這可能不會發生。更重要的是,可能會讓許多人失去信心。過去這麼多年來,對抗貧窮大作戰的表現一直不錯,貧窮人口降低的比例驟降,可能會讓人震驚。但起碼深植的貧窮已被抑制住了。這不再是全球性的禍害,只是南亞跟非洲的了。而這是個慶祝的理由。

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